Venezuela: Women After the Referendum

By Aline Castellanos

[translation by Dan Labotz; Spanish original follows]

[Caracas, December 2007 – Special from SEMlac] – With the national referendum proposed by President Hugo Chávez over, rejected by a narrow margin of barely 200,000 votes, Venezuela has been converted into two worlds: one that cries and another that at the same time celebrates.

The quiet election day, followed by a tense night, has been left behind, giving way to joy on one side and sorrow on the other.

The so-called antichavistas (opponents of Chávez) celebrated their first victory after a string of 12 electoral defeats since Chávez assumed power. What did they win? They blocked a reform that proposed to deepen the model which is called here Bolivarian Socialism. And the opponents defended, on the other hand, the Constitution that in 1999 they had forcefully rejected when they bid to stop it and lost in that year’s referendum.

The “really reds” (rojos-rojitos, chavistas or Chávez supporters) met up in the public squares and principally around Miraflores, the presidential residence and seat of government, to await the results of the contest, but after the announcement by the National Electoral Council they remained silent.

After that initial impact, women and men came together again in the streets to share their frustration and to analyze what had happened. In this typically Caribbean country, long faces don’t last long. The conversations changed into a public discussion whenever anyone made a remark about the referendum. They talked about how it had failed, had been lost, and, above all, about what to do.

Women in the Bolivarian Process

The women of the Bolivarian process—mostly from the barrios, urban neighborhoods of extreme poverty that make up about 70 percent of Caracas—have been characterized by their highly active role in grassroots organizations. They make their own interpretation of the process that has taken place, specifically for them, and of the meaning of the rejection of the proponed reforms of the Venezuelan Constitution.

“Has the possibility of deepening the process that guarantees our power, the power of the people been lost for now? Asks a woman of the barrio, a mulatto, with a self-confident voice that leaves a silence after it.

Irine, with died blond hair and red fingernail polish, adds, “We have to work to end the corruption in the government, to consolidate the political education of every woman and man. We have to make sure that everyone understands that this is what we the poor people need and want.”

“This revolutionary process has opened wide the doors to improve the lives of the people and of course of women,” asserts Cecilia, a young, single mother and street vendor. ”Does the fact that the ‘No’s’ won mean that the possibility of continuing to transform this society which has been so polarized in the last few years as been stopped? On the one hand, the rich who take away all of the petroleum profits, and on the other hand the rest of the people living in the barrios without services, with the government failing to attend to their most urgent needs of health and education to start with,” she says.

The stories of life since the beginning of the Bolivarian process are discussed. “I could never have studied at the university, nor have had my son in a public school,” says Sheila, a communications student, single mother, who was before denied entrance to the Central University of Venezuela (UCV).

While a public university, this institution of higher learning, found room, slowly, for the middle class and upper middle class, while the poor and the very poor remained excluded.

“The admissions procedures meant that the majority of us could not get in, and we were never going to have access to a university,” Sheila explains. “With Chávez, the Bolivarian University of Venezuela was created, and now many people like me have access to university education.”

The policy of opening the media to the community has created hundreds of public radio and television stations. “We woman have been getting involved in the community media,” says Yanahir, a young teacher and announcer on a community radio station. The women of the barrios and the kids have access to these stations, and that’s something new, only a few years old.”

The Women Who Abstained

For the women who abstained, on the other hand, one of the reasons for their decision can be found in “the amounts of money that have gone into the garbage can or into the pockets of opportunists who have enriched themselves with our wealth,” says Yusy, a university student.

They also question the voting procedure. “They didn’t allow the people to vote on each item, so that each one could have voted ‘Yes’ or ‘No’ on each article that was going to be reformed. Voting ‘Yes’ or ‘No’ to teach item isn’t right,” says Yosanna, owner of a diner in the center of Caracas. “I won’t vote that way. I don’t want them to give me all in one block things I agree with and things I don’t. Better that I abstain.”

A large group of ‘No’ voters could be found in the student population. Students who voted no argued the lack of freedom of expression and Chávez’s desire to centralize power.

“I don’t want a country in which it’s the president who tells us what to do, how to think, who imposes his views on the entire population,” said one student. “Freedom of expression is basic in any country in order for it to be democratic. I said no to the reform so that Venezuela wouldn’t be without freedom of expression,” said a second. “I definitely don’t want to continue living in the chaos that Venezuela has now, in the midst of violence and fear. Young people here want to live in peace, not to go back to violence,” said a third. The three preferred to withhold their names.

Those who Voted ‘Yes’

For the women who voted ‘Yes,’ on the other hand, the changes are “many and undeniable.” They have to do with access to basic social services such as health, education and child care; to economic resources; to the means of communication; to a network of social programs, legal reforms, and new government institutions such as the National Institute of Women or the Mothers of the Barrio Mission. The latter is a program charged with caring for those who live in extreme poverty, almost all of them single mothers.

But they also talk about problems that still have to be solved, about the mistakes of the Bolivarian process, about things that remain to be done. “The reforms that were proposed would definitely strengthen the power of the people, the popular power, and that meant that we were close to the society that we want, a Bolivarian socialist Project,” says Adriana, a member of the leadership of the Ezequiel Zamora National Peasant Front.

“Didn’t the proposed reforms open the debate over things of concern to women, over equity as such? This is being taken up in other places such as the Communal Councils (community self-government organizations) and in the Venezuelan Unified Socialist Party (PSUV); this is something that I think has to be pushed strongly, and we have failed to,” she says.

“If it is possible to organize a campaign to put on hundreds of walls announcements about the Americas Cup soccer match, shouldn’t it be possible to organize a campaign on sexuality or on violence against women?” asks a kindergarten teacher.

“If the Bolivarian process is the best thing we have, the best we have had in Venezuela, women have to win all of our rights too, so that this revolution can be complete. And that’s what we’re going to do from here on,” says Cecilia.

And she concludes, “Because we have so far given a clear example of democracy, we have to keep our spirits up and continue constructing the revolution on the basis of diversity and love.”

EN ESPANOL

Venezuela: Mujeres después del referendo

Por Aline Castellanos

Caracas, diciembre (Especial de SEMlac)- Concluido el referendo nacional propuesto por el presidente Hugo Chávez, rechazado por un estrecho margen de apenas 200.000 votos, Venezuela se ha convertido en dos mundos: uno que llora y otro que festeja al mismo tiempo.

La jornada de tranquila participación electoral y luego la tensión hasta la madrugada quedó atrás, para dar paso al júbilo por un lado y a la pesadumbre por el otro.

Los llamados antichavistas celebraron su primera victoria luego de 12 derrotas electorales desde que Chávez asumió el poder. ¿Qué ganaron? Impidieron una reforma que proponía profundizar el modelo aquí llamado Socialismo Bolivariano y defendieron, en cambio, la Constitución que, en 1999, rechazaron con fuerza y que perdió, en referendo.

Los rojos-rojitos (chavistas) se dieron cita en las plazas públicas y principalmente alrededor de Miraflores ?la casa de gobierno? a esperar los resultados de la contienda; pero, tras el anuncio del Consejo Nacional Electoral, guardaron silencio.

Después de ese impacto inicial, mujeres y hombres se reunieron nuevamente en las calles para compartir la frustración y analizar lo ocurrido. En este país típicamente caribeño, las caras largas no duran mucho. Se transforman lentamente en discusión pública en cuanto alguien lanza un comentario sobre el referendo. Se habla de qué falló, qué se perdió y, sobre todo, qué hay que hacer.

Las mujeres del proceso bolivariano, en su mayoría de barrio ?asentamientos urbanos en pobreza y pobreza extrema, que aproximadamente abarcan 70 por ciento de Caracas?,, caracterizadas por su nivel de protagonismo en la organización social de base, hacen su interpretación de lo que este proceso ha sido, específicamente, para ellas, y de lo que representa la negativa de reformar la Constitución de Venezuela.

?Se perdió, por ahora, la posibilidad de profundizar un proceso que afianza nuestro poder, el poder del pueblo?, sentencia una mujer de barrio, mulata, con una voz segura, que deja un silencio tras de sí.

Irine, de cabello teñido de rubio y las uñas de rojo, añade: ?tenemos que trabajar para terminar con la corrupción que hay dentro del gobierno, consolidar la formación política de cada mujer y cada hombre. Que todo el pueblo entienda que esto es lo que nos conviene a los pobres, nos conviene a todos?.

?Este proceso revolucionario ha abierto grandes puertas para mejorar la vida de todo el pueblo y, por supuesto, de las mujeres?, afirma Cecilia, joven madre soltera y vendedora ambulante.

?Que el No haya ganado representa que se detiene, por ahora, la posibilidad de seguir transformando esta sociedad, que ha estado tan polarizada durante tantos años. Por un lado, todos los ricos que se llevaban las ganancias del petróleo y, por otro, el resto de la gente, viviendo en los barrios sin servicios, sin que el gobierno atendiera las necesidades más urgentes, salud y educación, para empezar?, afirma.

Las historias de la vida a partir del inicio del proceso bolivariano se suceden. ?Yo nunca hubiera podido estudiar en la universidad, ni tener a mi hijo en una escuela pública?, dice Sheila, estudiante de comunicación, madre soltera, a quien antes le fue negado el ingreso a la Universidad Central de Venezuela.

De carácter público, esta casa de altos estudios fue dando cabida, paulatinamente, a la clase media y media alta, mientas quedaban fuera las y los jóvenes en pobreza y pobreza extrema.

?Los procedimientos de admisión hacían que la mayoría de nosotros no pudiéramos entrar, y nunca íbamos a tener acceso a una universidad?, explica Sheila. ?Con Chávez se creó la Universidad Bolivariana de Venezuela, ahora hay mucha gente que, como yo, tiene acceso a la educación universitaria?

La política de apertura de medios de comunicación comunitaria ha generado cientos de radiodifusoras y una decena de televisoras públicas. ?Las mujeres nos hemos ido incorporando también a los medios de comunicación?, afirma Yanahir, joven maestra popular y locutora en una radio comunitaria. ?Las mujeres de barrio, las chamas (jóvenes), hemos tenido acceso a estos medios, eso es algo nuevo, de hace unos pocos de años solamente?.

Para las mujeres que se abstuvieron, en cambio, una de las razones de su decisión está en ?las cantidades de dinero que han ido a la basura, o a los bolsillos de un poco de gente aprovechada, que se ha enriquecido con lo que es nuestro?, afirma Yusy, estudiante universitaria.

También cuestionan la forma de votación. ?No se puso a consideración del pueblo cada artículo, para que cada quién votara sí o no a cada artículo que se proponía reformar. Votar sí o no en bloque no sirve?, señala Yosanna, dueña de un comedor en el centro de Caracas. ?Yo así no voto, no quiero que me pongan en un solo bloque cosas con las que estoy de acuerdo y cosas que no comparto, mejor me abstuve?.

Un grupo considerable dentro del bloque del No tuvo su base en la población estudiantil. Estudiantes que dijeron no a la reforma argumentan la falta de libertad de expresión y un ?afán centralizador? del presidente Chávez.

?Yo no quiero un país en el que sea el presidente quien nos diga qué hacer, cómo pensar, que imponga su criterio para toda la población?; ?la libertad de expresión es básica en cualquier país, para que sea democrático, dije no a la reforma para que Venezuela no sea un lugar sin libertad de expresión?; ?yo definitivamente no quiero seguir en el caos que es ahora Venezuela, en medio de la violencia y el miedo. La juventud aquí quiere vivir en paz, no en retroceso hacia la violencia?, señalan tres estudiantes universitarias que prefirieron omitir sus nombres.

Para mujeres del bloque del sí, en cambio, los logros ?son muchos e indiscutibles?, tienen que ver con acceso a los servicios sociales básicos: salud, educación y guarderías; a recursos económicos, a los medios de comunicación; a una amplia red de programas sociales, a reformas legales y creación de instancias de gobierno como el Instituto Nacional de las Mujeres o la misión Madres del Barrio ?encargada de atender a las que viven en extrema pobreza, casi todas madres solteras.

Pero también hablan de las necesidades que hace falta solucionar, de los errores del proceso bolivariano; de los temas pendientes, ?si bien la reforma planteaba definitivamente fortalecer el poder del pueblo, el poder popular, y eso significaba acercarnos un poco más a la sociedad que queremos, a un proyecto socialista bolivariano?, señala Adriana, comunicadora e integrante de la dirección del Frente Nacional Campesino Ezequiel Zamora.

?En la propuesta de reforma no se abre el debate sobre asuntos pendientes con las mujeres, sobre la equidad como tal. Eso se está trabajando en otros espacios, como los Consejos Comunales (espacios de organización comunitaria para el autogobierno) y en el PSUV (Partido Socialista Unificado de Venezuela); eso es algo que creo que hay que impulsar muy fuerte, hace mucha falta?, opina.

?Si se puede armar una campaña para anunciar en cientos de paredes la Copa América ?de fútbol?, ¿por qué no se puede hacer una campaña sobre sexualidad, sobre la violencia contra las mujeres??, se pregunta una educadora infantil.

Si bien ?el proceso bolivariano es lo más valioso que tenemos, lo mejor que hemos tenido en Venezuela, las mujeres tenemos que lograr también todos nuestros derechos, para que esta revolución esté completa. Y eso es lo que vamos a hacer de aquí para adelante?, afirma Cecilia.

Y concluye: ?porque ahora hemos dado un ejemplo claro de democracia, debemos tener ánimo y seguir construyendo la revolución desde la diversidad y el amor?.